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Entrevue de Pianos Bolduc

Piano Price Point.com ~ March 2016
Chapter Index

Piano Soundboards with Pianos Bolduc

Bolduc Piano Soundboard and BridgesWood Soundboard Youngs Modulus Diagram
La table d’harmonie d’un piano ressemble à une immense feuille de bois disposée en dessous des cordes pour l’oeil nu . Pour les fabricants de pianos, elle est l’un des éléments les plus critiques de la science derrière la confection de l’instrument. Pourquoi? Le rôle de la table d’harmonie est d’amplifier le son des vibrations des cordes du piano en une série de fréquences audibles qui constitueront la couleur du timbre du piano. La table d’harmonie est donc insérable de la voix d’un piano.

Après m’être quelque peu renseigné, 😀 (Wood for Sound by Wegst, 2006, American Journal of Botany) j’ai compris que ce qui fait une bonne table d’harmonie est la balance subtile entre élasticité et rigidité. Le diagramme montre bien qu’il y a une corrélation entre la densité du bois et son élasticité (Théorie de Young). De manière générale, la structure moléculaire et la densité du bois sont les caractéristiques recherchées pour assurer une bonne transmission du son. Cependant, le bois doit également être rigide afin de supporter la pression des cordes sur la table d’harmonie. Le défi de réaliser une bonne table d’harmonie est donc d’arriver à marier rigidité ou résistance à la pression avec une élasticité suffisante pour permettre la transmission des vibrations et une tenue du son plus grande.

Pianos Bolduc Located in Quebec, CanadaChristian Bolduc ~ Pianos BolducMais alors quelles sont les caractéristiques d’une bonne table d’harmonie ? Nous sommes retournés à la source et avons rencontré les Bolduc, qui font partie des derniers fabricants indépendants de tables d’harmonie au monde. Leur usine se trouve au Québec (Canada) et fournit aussi bien les fabricants de pianos que les réparateurs indépendants. Nous avons eu la chance de parler avec Christian Bolduc, le surintendant de l’usine.

Glen Barkman: Pourquoi utilisez-vous l’épinette blanche? Est-ce que la raison est structurelle, est-ce que ça a à voir avec la densité ou la masse? Pourquoi ce bois est-il idéal pour la fabrication de tables d’harmonies?
Christian Bolduc: L’épinette blanche d’Amérique du Nord est utilisée depuis plus d’un siècle pour la confection de tables d’harmonie, mais aussi de violons et autres instruments à cordes. Ses propriétés tonales exceptionnelles ne sont plus à prouver. Le climat froid et vigoureux nord-américain renforce la solidité de l’épinette, dont la structure et l’élasticité correspondent déjà aux critères nécessaires à la création d’une table d’harmonie résistante et de qualité.
White Spruce Tree for Piano SoundboardGB: Qu’est-ce que vous recherchez lorsque vous choisissez les billes? Quel diamètre, quelle longueur et quelle partie du tronc sont les morceaux de choix?
CB: Nous avons besoin de la meilleure section du tronc d’épinette. La plupart du temps nous n’utilisons que le bas de l’arbre et coupons la bille juste en dessous des premières branches. La longueur des billes que nous pouvons utiliser peut aller de 2.5 à 5 mètres (8 à 16 pieds). L’arbre doit avoir poussé lentement et graduellement, et ne doit comporter aucune torsion, aucune marque bleue ou autres impuretés. Une fois que nous avons choisi les meilleures billes, seulement 20 à 25% de la totalité de l’arbre sera utilisé pour fabriquer les meilleures tables d’harmonie. Le reste du bois est utilisé pour faire des tables d’harmonie pour pianos droits. Leur couleur est moins importante puisqu’elles se trouvent face à un mur de manière générale. Les dernières pièces de bois sont récupérées et peuvent servir à beaucoup d’autres choses comme la fabrication de moulure résidentielle ou la construction de bois de charpente.
Bolduc MillingGB:Êtes-vous toujours informés de l’âge des arbres que vous coupez? Quel est le meilleur moment dans la vie d’un arbre pour le couper et pourquoi?
CB:Les arbres doivent être coupés pendant l’hiver afin d’éviter que la production de sève affecte la stabilité du bois. L’arbre doit également avoir un diamètre d’au moins 50 cm (15 pouces) à son extrémité la plus petite pour que nous soyons en mesure de le scier en quartiers. La plupart du temps les arbres que nous utilisons ont au moins 100 ans.

GB:Est-ce que les différentes sortes d’épinettes, et les différentes sortes de bois ont une influence sur la qualité du piano et la couleur de sa tonalité?
CB:Les fabricants de pianos ont fait beaucoup d’expériences ces 100 dernières années avec différentes essences de bois afin de déceler lequel était le meilleur pour des tables d’harmonie. Il en est ressorti que l’épinette est indéniablement le meilleur bois en termes de son, de stabilité et de durabilité.

Lumber Drying at BolducGB: Pouvez-vous nous expliquer quelle est la chronologie de la fabrication d’une table d’harmonie en repartant de la coupe du bois?
CB: L’épinette doit être minutieusement traitée avant de partir en production. Le critère le plus important est le moment de coupe du bois : ce doit absolument être en hiver afin qu’il y ait le moins de sève possible. Les billes sont d’abord coupées en planches dans notre scierie. Elles sont ensuite lattées et empilées à l’extérieur pendant des mois afin que le bois sèche et se stabilise lentement. Après cela elles sont séchées au four et empilées à nouveau pendant plusieurs mois. Le bois a au moins un an de mûrissement lorsque nous commençons à l’utiliser.

Bolduc Soundboard PlanksGB: Quel est le temps de séchage d’une table d’harmonie et quel est son taux d’humidité idéal pour le montage?
CB: La table d’harmonie passe par différentes étapes de séchage pendant le processus de production. Lors de la dernière étape qui consiste à coller la table d’harmonie au piano, celle-ci doit avoir un taux d’humidité de 4 ou 5%.

GB: Est-ce que les tables d’harmonies sont rabotées puis poncées ou sont-elles d’abord grossièrement montées puis polies?
CB: Les morceaux d’épinette sont d’abord coupés en planches surdimensionnées. Celles-ci sont choisies et agencées afin que la couleur et la qualité du grain soient semblables d’une planche à l’autre. Nous procédons ensuite au collage des planches. Le rabotage final se fait dans un planeur abrasif surdimensionné de 190 cm (74 pouces) de large.

GB: Est-ce que vous prenez des commandes spéciales pour des compagnies spécifiques?
CB: Nous fournissions beaucoup de fabricants de pianos en tables d’harmonie. Chaque entreprise a des spécifications différentes concernant l’épaisseur, la forme et l’orientation du grain du bois.

Bolduc SandingGB: Quelle est l’épaisseur moyenne d’une table d’harmonie ?
CB: L’épaisseur moyenne peut varier de 6,5mm (1/4″) pour un petit piano, à 9,5mm (3/8″) pour un piano à queue de concert. Dans certains modèles de pianos, il existe des variations d’épaisseurs à partir de 6,5 mm jusqu’à 9 mm entre la section des hautes et celle des basses.

GB: Pourquoi la coupe du bois se fait-elle en quartiers? Pourquoi cherchez-vous un grain vertical?
CB: Ce type de coupe nous permet d’obtenir une meilleur stabilité, une meilleure résistance et une meilleure transmission du son. La table d’harmonie est vigoureusement collée dans le piano, mais elle doit quand même pouvoir s’étendre et se rétracter sans se fissurer au rythme des variations d’humidités et de conditions ambiantes. Le fait que les anneaux soient maintenus verticalement et combinés avec la cambrure permet à la table de changer de dimensions sans se craquer. La coupe en quartiers renforce aussi la capacité de la table à supporter la tension descendante provenant des cordes qui peut atteindre jusqu’à 275 kg (600 livres).

Wood Expansion
GB: Quel est l’intérêt d’ajouter des côtes à la table d’harmonie ? Comment faites-vous pour légèrement archer les tables?
CB: Les côtes permettent de soutenir la cambrure de la table et offrent un meilleur support à la pression ascendante des cordes. Les côtes peuvent être soit préalablement arquées pour s’accorder avec le degré de cambrure, soit être collées sous la tension dans une presse concave afin de créer la cambrure.

Christian holds a piano soundboard
GB: Quel est le type de colle que vous utilisez pour maintenir les planches ensemble?
CB: La plupart des fabricants des 19ième et 20ième utilisaient de la colle animale chaude pour coller les tables d’harmonie, les sommiers et les placages. Ce type de colle ne permettait pas simplement de maintenir les éléments ensemble de manière durable, elle était également réputée pour ses qualités de transmetteur de son. Aujourd’hui nous utilisons une colle qui a été développée dans cette même philosophie de transmission de son puisqu’elle devient aussi dure que du verre tout en étant extrêmement résistante à tout type d’environnement.

GB: Avec une tension de cordes équivalente à 19 tonnes, on imagine que la table d’harmonie doit être assez stable pour pouvoir soutenir cette pression. Est-ce que vous mesurez la pression à laquelle la table se fissure lorsque vous assemblez les planches, ou avez-vous un type de mesure qui détermine le degré d’adhésion des planches et par conséquent la rigidité de la table?
CB: La colle utilisée pour l’assemblage de la table d’harmonie est en fait plus résistante que le bois lui-même.

GB: Est-ce que vos tables sont laissées à l’état naturel ou effectuez-vous une forme de finition à la résine ou à la laque? Ou bien sont-elles finies par les fabricants qui les achètent?
CB: La finition est faite par le fabriquant une fois la table insérée dans le piano. Elle doit être laquée pour que le bois soit protégé et scellé.

GB:Comment est-ce que la table d’harmonie adhère à la ceinture intérieure du piano?
La table est collée à plat sur la ceinture. Il y a des encoches dans la ceinture intérieure du piano qui permettent aux extrémités des côtes de la table de s’y loger afin de renforcer l’adhésion entre les deux parties.
Bolduc Logo
Je tiens à remercier toute l’équipe des Pianos Bolduc qui a répondu à mes questions et qui a fournit la plupart des photos de cet article. Étant donné le grand gaspillage de matériau que peut entraîner la coupe en quartiers, j’ai été heureux de voir que les Pianos Bolduc sont soucieux de l’environnement et font attention à ce que toutes les chutes de bois soient réutilisées. Ils ne travaillent qu’avec des fournisseurs qui participent à des efforts de reforestation. Les chutes qui ne peuvent pas être utilisées pour la fabrication de pianos sont revendues à des luthiers de guitares, les sciures sont utilisées par des fermiers locaux qui les utilisent comme litières, et les écorces permettent de chauffer les chalets et les cabanes à sucre. Génial! Si vous souhaitez en savoir plus sur les Pianos Bolduc vous pouvez aller voir le magnifique site internet. Il y a beaucoup plus d’informations sur leur entreprise, sur les tables d’harmonie, des sommiers ainsi que tous les outils qu’ils vendent.

An Interview with Pianos Bolduc

Piano Price Point.com ~ March 2016
Chapter Index

Piano Soundboards with Pianos Bolduc

Bolduc Piano Soundboard and BridgesWood Soundboard Youngs Modulus Diagram
The soundboard of a piano ~ to the naked eye, it looks like a giant sheet of wood located under the strings. To piano makers, this is one of the most critical elements of science in the instrument. Why? The job of the soundboard is to transform tone of the vibrating piano strings into audible waves which also color the tone. Truly, it is inseparable from the voice of the piano.

Doing some light reading 😀 (Wood for Sound by Wegst, 2006, American Journal of Botany) it becomes apparent that soundboards are this careful balance of elasticity and stiffness or rigidity. In the diagram, it reveals that there is a correlation between density of wood and elasticity (Young’s Modulus). Generally the lower the density, the greater the vibrational properties. Balancing this concept is stiffness required to resist what is called the down bearing of the strings – the pressure of piano strings pressing down on the soundboard. So the soundboard makeup is this marriage between rigidity (resistance) to pressure while maintaining elasticity for vibration allowing optimal dynamic range and sound radiation.

Pianos Bolduc Located in Quebec, CanadaChristian Bolduc ~ Pianos BolducWhat then makes for a good soundboard? We thought it would be appropriate to go to the source. Bolduc, one of the few independent piano soundboard makers in the world allowed us a glimpse at what is involved in the making of a soundboard. Situated in bucolic Quebec, Canada, they supply both to piano makers as well as independent piano rebuilders. So without further, adieu, let’s talk to Christian Bolduc, factory superintendent.
Glen Barkman: Tone wood – why white spruce? Is it structural, is it the density or mass? What makes it ideal for piano soundboards?
Christian Bolduc: The North American White spruce has been used for over a century for the making of piano soundboards, as well as violins and other stringed instruments. It has proven its outstanding tonal properties with the most prestigious North-American piano manufacturers. The cold and vigorous North American climate contributes to the strength of the spruce which offers appropriate structure and elasticity required for making a good and resistant soundboard.
White Spruce Tree for Piano SoundboardGB: When choosing a great log for tonal purposes, what characteristics are you looking for when you view a log in its natural state? Ie. What diameter, length, areas without branches, bark etc.
CB: We need the nicest spruce logs available for making piano soundboards. Most of the time, we use only the base of the tree and cut just under the first branches. The length of the logs we use can vary from 2.5 meters long up to 5 meters (8-16 ft). The tree needs to have grown slowly, gradually, without any twisting, blue marks or other impurities. After having selected the best logs, only 20 to 25% of the tree will be selected for making a 1st grade grand piano soundboard. The rest of the wood will be used for making upright soundboards because the colour is less important because they face the wall. The remaining wood can also be used for other products such as house mouldings and lumber.

Bolduc MillingGB:Do you happen to know usually how old the trees are when they are logged and when it is the best time to harvest these trees and why?
CB:The tree needs to be cut in the winter time to prevent any sap that would affect the stability of the wood. We need at least 15” diameter at the small end of the log in order to be able to make the quarter-sawn cut. Most of the time, the trees are at least 100 years old.

GB:Do different types of spruce or other woods exhibit different fundamentals in the piano as well as overtones?
CB:There have been many experiments made by piano manufacturers in the last century using different species of woods for soundboards. The spruce tree is definitely the best material as far as tone is concerned.


Lumber Drying at BolducGB: What is the rough timeline from logging to soundboard? Logging, drying, cutting, curing, shaping, sanding…
CB: The spruce needs to be cured slowly before moving into production. The most important criteria is that the tree needs to be cut during the winter time when moisture is at its lowest. The logs will first be cut into lumber at our saw-mill and stacked outside for months for a slow drying process. The wood will then be kiln dried a few weeks and stacked again for many additional months. The spruce is at least a year old when we start making the soundboard panels.

Bolduc Soundboard PlanksGB: What is the ideal “curing” humidity or moisture content in the wood?
CB: The soundboard will need different drying periods during the process of production. In the final step, while gluing it into the piano, the soundboard can reach as low as 4-5% humidity content.

GB: Are soundboards planed and then sanded or rough cut and then thickness sanded?
CB: The spruce lumber is cut into oversized planks. The pieces are color and grain matched and then glued together. The soundboards are sanded to their final thickness in a 74″ wide abrasive wood planer.

GB: Do you customize pianos for specific companies and how do you go about doing that?
CB: We manufacture all types of soundboards based on the piano manufacturers’ specifications. Thickness, shape and grain alignment vary from one piano to the other.

Bolduc SandingGB: How thick on average is a piano soundboard?
CB: A regular piano soundboard can vary from ¼”(6.5mm) for a small model up to 3/8”(9.5mm) for a concert grand piano.

GB: Why quarter sawn? Why vertical grain?
CB: The main reasons are for stability, strength and sound transmission. The soundboard is firmly glued into the piano but still needs to expand and retract without splitting, depending on the ambient conditions and humidity variations. Maintaining the annual rings in a vertical position guarantees that the wood will change dimensions without cracking. The quarter sawn cut makes it also stronger to support the downward force applied to the soundboard by the strings which can reach over 600lbs.

Wood Expansion
GB: What is the purpose of ribs to a soundboard? How do you incorporate crown (slight arc) into your soundboards?
CB: The ribs help maintain the crown of the soundboard and also counterbalance for the down force exercised by the strings. The ribs can be pre-shaped to match the crown or glued under tension in a press.

Christian holds a piano soundboard
GB: What types of glues hold the planks together?
CB: Most manufacturers from the 19th and 20th centuries have been using the hot-hide glue for gluing soundboard panels, pinblocks, veneers, etc. The hot-hide glue was not only good to fix the parts together but also a very good sound transmitter. Today, we use a glue which was developed with the same philosophy of “sound transmission” as it becomes as hard as glass but with a superior resistance to any type of environment.

GB: Obviously with 19 tons of string tension on a piano bearing down onto a soundboard, the soundboard needs to be stable enough to withstand that pressure. Do you measure clamping pressure when joining planks or have other measurements to determine adhesion and subsequent rigidity and stiffness?
CB: The glue used for laminating the soundboard panels is actually stronger than the wood itself. We may think having maximum force is better, but too much pressure with the clamps is not good. There must still be room left for the glue itself.

GB: Are soundboards finished with resins or lacquers or left in their natural state? Or are they finished by the piano manufacturers who purchase them?
CB: The finishing of the soundboard is done by the manufacturer after its installation into the piano. The soundboard needs to be lacquered in order to seal and protect the wood.’’

GB:How is the soundboard adhered to the inner rim of the piano?
The soundboard is glued to the inner rim as a flat glue joint. There are notches in the inner rim to allow room for the ends of the ribs to fit within.’’
Bolduc Logo
I just want to express my thanks to everyone at Pianos Bolduc for answering questions and also supplying most of the images. Due to the wasteful nature of quarter sawn lumber, it makes me happy to see that Bolduc is also concerned with the environment and not letting any scraps go to waste. They only work with suppliers involved in reforestation. The shorter pieces unusable for pianos are sold to guitar luthiers and the sawdust is used by local farmers for litter while the bark for heating sugar shacks and cottages. Excellent!
For more information about Bolduc, visit their beautifully designed website. There’s lots more information on their company, soundboards and pinblocks as well as an array of tools that they also sell.

One final note ~ if you’re anything like me, you’re curious as to their inscription on their logo “Je veux, Je peux”. Translated from French it literally reads “I want, I can” and the insinuation is that we can really make things happen if the desire is strong enough to succeed. Congrats to Bolduc for nearly 40 years of this pursuit!

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